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Westbrook-Harden, principal pugna por Jugador Más Valioso

HOUSTON, Texas.- La pugna del base Russell Westbrook (Thunder de Oklahoma City) y el escolta James Harden (Rockets de Houston), por el premio al Jugador Más Valioso, genera gran espectación en la liga norteamericana de baloncesto, que entra hoy en playoffs.

Sus equipos, Houston Rockets(55-27) y Oklahoma City Thunder(47-35), comienzan mañana una de las series iniciales más esperadas de los playoffs, que prevén hoy los encuentros Los Angeles – Utah Jazz y San Antonio Spurs – Memphis, en la Conferencia Oeste, y de Cleveland Cavaliers – Indiana Pacers y Toronto Raptors – Milwaukee Bucks, en la Conferencia Este.

Westbrook batió esta temporada el récord de triple-dobles, con 42, superando los 41 de Oscar Robertson en la temporada 1961-1962.

El base de los Thunder es un firme candidato a ser designado el MVP de la temporada, aunque muchos expertos -la elección es por votación entre los periodistas estadounidenses que siguen habitualmente la NBA- también otorgan muchas posibilidades a Harden, que completó una fantástica temporada con los Rockets, terceros en el Oeste.

En duelos directos esta temporada entre ambos conjuntos, Houston ganó tres veces y Oklahoma City, en una sola ocasión.

Por otro lado, la presencia de 54 jugadores extranjeros procedentes de 28 países diferentes en los 16 equipos envueltos en los playoffs de la NBA es otra de las notas de las finales del torneo, que tiene a los Warriors de Golden State como el equipo a batir.

Europa, con 30 jugadores, del récord de 61 que comenzaron la temporada regular, acapara la atención y entre los países con mayor representación se encuentra España que tendrá a seis jugadores en los playoffs, de los 10 históricos que iniciaron la liga, empatada con Francia.

Los hermanos Pau y Marc Gasol encabezan nuevamente a la representación española con un duelo estelar inédito pues ambos se van a enfrentar por primera vez en los playoffs, cuando sus respectivos equipos de los Spurs e San Antonio y Grizzlies de Memphis inicien la eliminatoria de primera ronda al mejor de siete.

Los Gasol se convertirán en la sexta pareja de hermanos que se enfrenten en la competición de la fase final después de los Mikans (George y Ed, 1949, 1950 y 1953), los Kings (Bernard y Albert, 1983), los Persons (Chuck y Wesley, 1996), los Grants (Horace y Harvey, 1999), y los Wrights (Dorell y Delon, 2016).

También serán la primera pareja de europeos en esas circunstancias, como igualmente lo fueron en 2015 al disputar el partido de las estrellas, en el Madison Square Garden, con equipos rivales, y dando ambos el salto inicial del encuentro.

A nivel de equipo, los Jazz de Utah y los Raptors son los que cuentan con más jugadores extranjeros en sus plantillas oficiales -siete cada uno-, seguidos por los Spurs, que tienen seis.

La abundante presencia de jugadores extranjeros hace factible que entre los dos equipos que vayan a disputar las Finales de la NBA pueda haber algún basketbolista nacido fuera de Estados Unidos, lo que sería el cuadragésimo año consecutivo que ello sucede.

Uno de esos dos equipos podrían ser los Warriors (67-15), que por tercera temporada consecutiva superaron la barrera de 65 victorias, algo que nadie había logrado hasta ahora, y vuelven a ser los grandes favoritos al título, sobre todo después de reforzarse con el alero estrella Kevin Durant, recuperado de la lesión en la rodilla izquierda.

La primera ronda la tendrán que jugar contra los Trail Blazers de Portland (41-41), que por segunda temporada consecutiva vinieron de menos a más con el base estrella Damian Lillard, hasta conseguir el octavo puesto de la Conferencia Oeste.

Los Cavaliers, actuales campeones de liga y con el alero estrella LeBron James, defienden el título de campeones de la NBA, pero no han tenido el mejor rendimiento como equipo y en la recta final perdieron la ventaja de campo en favor de los Celtics.

PL

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